Alan Turing and His Contemporaries

Alan Turing and His Contemporaries: Building the World’s First Computers
Simon Lavington, Chris Burton, Martin Campbell-Kelly, Roger Johnson – Simon Lavington (ed.)
BCS, The Chartered Institute, 2012
http://www.bcs.org/category/15824

Inicié su lectura como un pequeño homenaje a Alan Turing, aunque lo tuve aparcado durante un tiempo. El libro desglosa una parte de los primeros años de las computadoras electrónicas, centrándose en los avances realizados sobre todo en la Inglaterra en el periodo de 1945 a 1950, es decir, los años en los que Turing influenció directa o indirectamente en el diseño de las grandes computadoras.

Desfilan entre sus páginas ordenadores con nombres tan sugerentes como EDVACACE (diseñado por el propio Turing), EDSAC, DEUCE, Manchester Ferranti  , LEO y otros muchos. Se describe también la evolución de los diseños físicos de los dispositivos de memoria o algunos aspectos curiosos sobre la programación de aquellas bestias de aspecto intimidante. También se refleja el ambiente de trabajo de muchos de los equipos y diseñadores, y como se relacionaban entre ellos enviándose informes con los últimos descubrimientos, organizando conferencias y presentaciones o visitando instalaciones. Quizá sin aquella colaboración entre equipos se hubiese tardado más en fijar los aciertos y corregir los errores conceptuales de los primeros diseños, aunque no siempre las relaciones carecieron de fricción.

Personalmente encontré muy interesantes los momentos en los que se describen los lenguajes de programación, sus diseños, o el nacimiento de conceptos y métodos hoy habituales. Por ejemplo, tras la presentación del EDSAC Maurice Wilkes escribió uno los primeros programas con utilidad práctica. Uno de ellos tenía 125 instrucciones, pero 20 de ellas acabaron resultando erróneas. Se necesitaron 12 ejecuciones para lograr un resultado correcto. Recordando aquellos momentos el propio Wilkes escribiría una famosa cita:

It was on one of my journeys between the EDSAC room and the punching equipment that “hesitating at the angles of stairs” the realization came over me with full force that a good part of the remainder of my life was going to be spent in finding errors in my own programs.

Ya de aquella se podía ejecutar el programa paso a paso consultando el valor de las posiciones de memoria, pero el proceso era costoso (en tiempo y dinero) así que se inventaron dos conceptos hoy en día muy comunes; los volcados (dump) y el traceo.

También es sorprendente la encarnación tangible del concepto de subrutina: ciertos pasos se repetían de forma habitual así que se codificaban, se escribían en papel y se almacenaron en archivos físicos. Cuando se deseaba usarlos se localizaban en el archivo, se copiaban manualmente donde se requiriese, y se de volvían a archivar. Una foto lo explica mejor:

Si, el archivo de la izquierda contenía subrutinas

Si, el archivo de la izquierda contenía subrutinas

Los capítulos finales incluyen una relación de los usos comerciales de los ordenadores de la época, la herencia intelectual de Turing, una breve descripción técnica del diseño de cinco ordenadores británicos primigenios y los lenguajes con los que se programaban. y un resumen temporal de los acontecimientos relacionados con el tema desde 1945 hasta el fallecimiento de Turing en 1954.

El libro es ameno y relativamente fácil de leer, pero muy centrado en un periodo y ambiente concreto. Esto no lo hace apropiado para quien desee conocer los pormenores y evolución de los primeros ordenadores con independencia de su origen, ni para reseñar todos los aspectos de la figura de Turing. Sin embargo sirve como introducción a ambos temas y para contextualizar parte los inicios de la computación.

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